Acentuar palabras que se escriben de manera similar, aunque significan algo distinto, es una de las principales dificultades en lo que se refiere al idioma castellano y su gramática, no solo para los estudiantes españoles, sino para los extranjeros que aprenden el idioma, y hay que saber explicarlo muy bien para entender las normas de ortografía que aplica.

Una recomendación muy efectiva y que suele funcionar bastante bien, consiste en averiguar primero cuál es su significado, para saber si debemos acentuar determinadas palabras o no hacerlo. Para saber cómo se escribe este, éste o esté, aquí van algunas recomendaciones prácticas.

Este, éste o esté: cuáles son sus significados

  • Este es un demostrativo que se utiliza para referirse a algo que está cerca de quién lo usa. No obstante, también este, también puede ser un sustantivo, que hace referencia a uno de los cuatro puntos cardinales.
  • Éste es un pronombre demostrativo que indica cuál es la posición de un sujeto, pero sin mencionarlo. En este caso, éste indica más la cercanía que ése o aquél. Desde 2010, la RAE recomienda no acentuarlo más incluso si hay casos de posible confusión (este, como punto cardinal del mapa o como artículo cuando lleva un sustantivo detrás este lápiz, este coche). Antes de este año, el pronombre este (con tilde) se acentuaba en la primera "e" para distinguirlo del sustantivo, aunque ahora ambas formas de escribirlo son perfectamente correctas. De hecho, y por la costumbre, la RAE no ha tenido demasiado éxito en su recomendación, y en líneas generales, lo seguimos acentuando.
  • Por último, esté es un tiempo verbal correspondiente al verbo "estar", y se utiliza para expresar el estado de un sujeto, o para hacer referencia a algo que existe o se halla en un lugar o en una situación determinada.

La tilde ortográfica ha sido siempre un buen recurso para distinguir dos palabras que significan algo distinto, pero que se escriben de igual manera. En este caso, éste se distinguía de su sustantivo porque llevaba tilde en la primera e, y también del punto cardinal este. Pero desde que en 2010 se publicara una nueva edición de la Ortografía de la Lengua Española, la RAE insta a no acentuar este pronombre.

Esta nueva norma se debe a que esta palabra en realidad es tónica, es decir, pertenece al grupo de palabras que, según las normas de acentuación, deben escribirse sin tilde. Por tanto, hoy en día no será una falta de ortografía hacerlo así, y nos deberemos guiar por la norma ortográfica más reciente, en este caso la de 2010. Así, el pronombre, el artículo y el punto cardinal se escribirán de la misma forma, pero no así la conjugación del verbo estar, que sí lleva tilde.

Cuándo debemos usar este

Debemos usar este cuando hacemos referencia como sustantivo, al punto cardinal por donde sale el sol en los equinocios. También debemos usar este como adjetivo demostrativo. Se usa para referirse a algo o a alguien que está situado física o temporalmente cerca de quién lo menciona. 

Ejemplos: llévale este juguete a tu hermana; Condujo hacia el este, hasta llegar a su destino; Este fin de semana no puedo ir al cine porque tengo que estudiar.

Cuándo debemos usar éste

Cuando éste funciona como un pronombre demostrativo, se emplea para hacer referencia a algo que está próximo, a algo que se acaba de mencionar en una conversación o que se mencionará más adelante, o de forma coloquial para hacer una valoración positiva o negativa sobre una persona.

Ejemplos: de los coches que hay aparcados, éste es el que más me gusta; refiriéndonos a éste, sus cualidades son muy recomendables; éste se cree que está en posesión de la verdad.

Cuándo debemos usar esté

Esté pertenece a la conjugación del verbo estar tanto en primera persona, (yo) como en segunda (usted) como en tercera persona (él o ella). Es el singular del modo subjuntivo. Además, también es el singular de la segunda persona del modo imperativo. Se trata de un verbo con múltiples acepciones que siempre debe ir acentuado en la segunda a, y que puede expresar un determinado estado del sujeto, referirse a algo que existe o se encuentra en algún lugar o situación.

Ejemplos: algo le habrá pasado a Ana para esté de ese humor, con lo alegre que es habitualmente; Saldré pronto mañana, para que esté usted pendiente; a pesar de que esté enfadado por este tema, sé que se me pasará pronto.