Una tableta de chocolate negro con un 85% de cacao.

Una tableta de chocolate negro con un 85% de cacao.

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Ésta es la ventaja más desconocida de comer chocolate

Los flavonoles y los polifenoles presentes en el chocolate con un alto contenido en cacao tendrían efectos a nivel cognitivo como factor protector frente a la demencia.

Aunque en estudios anteriores ya se sospechaba, un grupo de científicos italianos ha encontrado una vez más pruebas de que tomar cacao a diario (como el chocolate puro) reduciría el riesgo de sufrir deterioros cognitivos o demencia.

De hecho, durante el año 2017, este mismo equipo de investigadores ya sugirió que el consumo regular de cacao se relacionaría con mejoras en la memoria de trabajo y el procesado de la información visual, otorgando mayores beneficios a ciertos individuos.

Esto se debería a diferentes sustancias contenidas en el cacao, como los polifenoles y los flavonoles, los cuales pueden aumentar la calma y la satisfacción personal, e incluso revertir el deterioro de la memoria relacionado con la edad, respectivamente.

Por el momento, los estudios sobre los beneficios para la salud obtenidos del cacao son escasos y polémicos, dando lugar a resultados contradictorios en ocasiones. Pero ahora, un nuevo trabajo publicado en Frontiers in Nutrition ha intentado demostrar si realmente los flavolones del cacao tienen beneficios a corto y largo plazo.

Comer chocolate reduce el riesgo de demencia

En este caso, los investigadores de la Universidad de L'Aquila, en Italia, analizaron estudios anteriores, siempre teniendo en cuenta aquellos cuyos participantes consumían cantidades determinadas de cacao en forma de bebidas o barras de chocolate, ya fuesen en una cantidad baja, media o elevada. Y teniendo en cuenta los periodos de tiempo, que en este caso podían ser de entre cinco días y tres meses.

Según sus hallazgos, existirían pruebas suficientes para respaldar las afirmaciones de salud atribuidas al cacao, y en concreto a los flavonoles: existían mejoras en el rendimiento de la memoria de trabajo y el procesado de información visual. Aunque, eso sí, los beneficios variaban dependiendo de la demografía.

Por ejemplo, para los individuos de edad avanzada, consumir flavonoles mejoraba la atención, el procesado mental, la memoria de trabajo y la fluidez verbal. Además, los beneficios eran mayores en individuos con discapacidades cognitivas leves o indicios de pérdida de memoria.

Por otro lado, para individuos sanos, sin signos de deterioros de memoria, el cacao también tenía potencial para mejorar el funcionamiento cognitivo normal y parecía tener un efecto protector a nivel cerebral.

Finalmente, para las mujeres en particular, comer cacao después de una noche de privación total de sueño contrarrestaba el deterioro cognitivo asociado a dicha falta de sueño. Esto implicaría resultados prometedores para los individuos que suelen sufrir falta de sueño a corto o largo plazo, o los trabajadores a turnos por ejemplo.

Por qué el chocolate protege al cerebro

Aunque los investigadores no pueden contestar a la duda sobre cómo el cacao puede potenciar la actividad cerebral o proteger al cerebro del deterioro cognitivo, sí tienen algunas hipótesis al respecto.

Los flavonoles son conocidos por sus beneficios a nivel cardiovascular, siendo capaces de aumentar el volumen sanguíneo cerebral. Esto a su vez reduciría los daños cerebrales sufridas por el envejecimiento, pudiendo reducir el riesgo de deterioro de la memoria relacionado con la edad, entre otros perjuicios asociados al paso del tiempo.

Aunque, por otro lado, cabe destacar que la dosis de consumo de chocolate también es importante. Una ingesta regular de cacao puede otorgar beneficios, pero hay que tener en cuenta sus efectos secundarios. 

Por ejemplo, el chocolate tiene un alto valor calórico, y contiene otros componentes como cafeína y teobromina, sin olvidar los potenciales aditivos añadidos como el azúcar o la leche dependiendo del tipo de chocolate. Por ello, la recomendación siempre será el consumo de chocolate negro con un alto porcentaje de pureza, donde se acumularán más flavonoles, pero sin pasarse. Una o dos onzas de chocolate al día serían suficientes.

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