Astronomía

Resuelto el enigma de los polígonos que cubren la superficie de Plutón

Probablemente se formaron por procesos de convección bajo su gruesa capa de nitrógeno helado.

Plutón y su superficie poligonada.

Plutón y su superficie poligonada.

  1. Astronomía
  2. Planetas
  3. Exoplanetas
  4. Sistema solar
  5. Investigación científica
  6. Geología
  7. Plutón

Las formas poligonales que aparecen en la superficie de Plutón, como las que se observan en la llanura Sputnik Planum, probablemente se han formado por procesos de convección bajo su gruesa capa de nitrógeno helado.

Así lo señalan dos estudiosestadounidenses publicados en Nature, donde se analizan estos peculiares polígonos, de hasta 40 kilómetros de diámetro. Procesos térmicos parecidos podrían estar ocurriendo en otros planetas enanos del sistema solar. La NASA se refiere a este fenómeno como algo parecido a una "lámpara de lava".

En la vasta cuenca Sputnik Planum de Plutón han aparecido a lo largo de decenas de kilómetros unas misteriosas e irregulares figuras poligonales. Ahora sabemos que en el interior de la gruesa capa de nitrógeno sólido que cubre el planeta enano se producen procesos de convección que están detrás de estas formaciones geométricas.

Este mecanismo de propagación del calor -provocado por diferencias de densidad entre los materiales- origina una contracción del terreno en la superficie, dejando las distintivas figuras poligonales. Tienen entre 10 y 40 kilómetros de diámetro, y muchas de ellas presentan los lados elevados.

"Estas investigaciones demuestran que la Sputnik Planum es una de las superficies más jóvenes del sistema solar", aseguran Andrew J. Dombard y Sean O’Hara en una revisión de los trabajos publicados. "Es una planeta enano y helado, pero geológicamente dinámico".

La planicie Sputnik Planum es una de las superficies más jóvenes de todo el sistema solar

Para resolver el misterio sobre estas formaciones, un equipo liderado por el profesor del Centro de Ciencias del Espacio de Washington (EEUU) William McKinnon usó las mediciones que hizo la nave espacial New Horizons para mostrar que las capas de hielo, de más de un kilómetro de espesor, presentaban flujos de calor en su interior. Estos autores consideran que las convecciones podrían explicar la gran anchura lateral de los polígonos.

Polígonos de Sputnik Planum desde la New Horizonts, a 400 kilómetros de altura.

Polígonos de Sputnik Planum desde la New Horizonts, a 400 kilómetros de altura.

Por su parte, otra investigación liderada por Alexander Trowbridge, profesor en Universidad Purdue de Indiana (también en EE UU) analiza la existencia de los polígonos usando otra técnica. En su trabajo, aplicaron modelos numéricos al nitrógeno sólido y también comprobaron que este hielo está sometido a mecanismos de convección en su interior.

¿Más polígonos en el sistema solar?

Los autores piensan que este tipo de mecanismos, con los que se renuevan las capas de hielo continuamente, pueden estar produciéndose en otros planetas enanos del cinturón de Kuiper, un conjunto de objetos que va más allá de la órbita de Neptuno y del que se sabe muy poco. El nuevo avance sobre la formación de polígonos sobre la superficie de planetas helados permite aventurar situaciones similares en otros lugares del espacio.

"Plutón nos muestra que los procesos planetarios funcionan de manera similar con independencia del lugar del sistema solar donde ocurran", valoran los profesores Paul Schenk del Instituto Planetario y Lunar de Texas (EE UU) y Francis Nimmo de la Universidad de Santa Cruz en otro artículo publicado también en Nature Geoscience.