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Secuenciado el genoma de uno de los parásitos de la Malaria

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La malaria sigue siendo hoy día una enfermedad que da muchos quebraderos de cabeza a los investigadores. La secuenciación completa del genoma de uno de los 4 parásitos que causan malaria, Plasmodium vivax, proporciona el poder caracterizar la diversidad genética que presenta este parásito. Mi compañero Roberto ya habló de la malaria hace un tiempo así que me centraré en los nuevos descubrimientos sobre esta enfermedad.

El principio para comprender mejor la actuación del parásito

La malaria es una enfermedad causada por protozoos del género Plasmodium. En concreto son 4 los parásitos que la causan, siendo la más extendida la causada por P. vivax y la más grave la causada por P. falciparum. Los mosquitos del género Anopheles son los vectores de transmisión.

Hoy en día la malaria sigue siendo una enfermedad muy importante para el ser humano ya que, aunque existen tratamientos eficaces, sigue teniendo una incidencia de 350 millones de casos en todo el mundo, causando 1 millón de muertes al año.

El genoma secuenciado ha sido el P. vivax, que repito, es el parásito más extendido. Los datos de este nuevo artículo estiman que 2.850 millones de personas están en riesgo de ser afectados por P. vivax. ¡2.850 millones! He comprobado dos veces la traducción por aquello de que los billones ingleses no son iguales a los billones españoles y está bien. Estamos hablando de más de un tercio de la población mundial.

En los países donde la causa de malaria es debida a P. vivax se observa una importante morbilidad (cantidad de individuos enfermos en un tiempo determinado) y la mortalidad cada vez es más amplia debido a que las cepas resistentes aumentan.

El problema que existe con este parásito es que, a diferencia de P. falciparum, no se puede propagar en cultivos in vitro, dificultando el entendimiento de los aspectos fundamentales de su biología, incluyendo los factores que determinan su fase de latencia, su sensibilidad a los medicamentos, su virulencia y los mecanismos de invasión de las células rojas de la sangre. Lo que han hecho en el estudio es secuenciar el genoma del parásito obtenido directamente de pacientes infectados por distintas cepas.

Hallazgos inesperados

Las muestras obtenidas procedían de pacientes de Camboya y Madagascar. Al proceder de distintas partes del mundo se sorprendieron de que no hubiera mucha variación genética entre parásitos. La explicación a esto es que las personas se infectan, mejoran y continúan con su vida y sus viajes. Su ciclo de vida le permite estar latente en el hígado hasta un año y reaparecer cuando las personas ya están en otro lugar del mundo. Entonces los mosquitos propagan ese parásito inicial que ha podido venir de un lugar muy lejano. Este ciclo de vida le permite ser una especie de trotamundos.

La secuenciación completa de su genoma es el principio para entender cómo funciona este parásito y cómo consigue evitar con éxito su eliminación en todo el mundo.

Fuente: PLoS