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El gigante africano de Internet sale en ayuda de Wallapop para conquistar EEUU

La 'startup' de Barcelona negocia fusionar su filial en EEUU con Letgo, también ‘barcelonesa’ pero controlada por Naspers, un grupo sudafricano de más de 50.000 millones de valor en bolsa.

El gigante africano de Internet sale en ayuda de Wallapop en EEUU

El gigante africano de Internet sale en ayuda de Wallapop en EEUU Reuters

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Son dos de los mayores exponentes de la nueva generación de empresas de clasificados enfocadas en el móvil. Wallapop y Letgo, tanto monta, monta tanto, tienen mucho en común. No sólo por su origen como ‘startups’ nacidas en Barcelona, sino por su actividad (mercadillo entre particulares) y perfil de proyecto. Han pasado de hacer la guerra en el sector de los clasificados por Internet al amor en cuestión de meses.

Las dos compañías han contado desde el principio con un amplio respaldo de inversores globales especialistas en tecnología que les ha permitido desarrollar una veloz carrera de crecimiento a costa de no ingresar un solo euro durante mucho tiempo, quizá demasiado. Ahora ambas empresas se están dando la mano para compartir aventura y conquistar el mercado de EEUU, como avanzó La Vanguardia, donde se enfrentan a empresas bien asentadas como Craiglist y otros rivales como Offerup, entre otros.

Pero hay un nexo de unión de mayor calado. Se trata de la presencia de dos viejos socios, inversores y expertos en comercio electrónico en las dos empresas de Barcelona. El pasado enero entró en el consejo de Wallapop el francés Fabrice Grinda, que ostenta una participación significativa en la compañía fundada y dirigida por Agustín Gómez desde que el pasado otoño vendiese Sell It a Wallapop, como informó Novobrief.

Detrás de Letgo está Alex Oxenford, cofundador de la ‘startup’ junto a Enrique Linares y Jordi Castelló, además de Naspers, que controla la empresa matriz Ambatana Holdings B.V. En mayo de 2015 invirtió unos 7 millones de euros. Cuatro meses después alcanzó el 67% del capital, con un valoración 100% de apenas 50 millones de euros (al cambio actual), poco antes de anunciar una ronda de inversión de 100 millones de dólares en Letgo, según datos de la compañía. De hecho, tras la operación, Naspers se anotó plusvalías contables por la revalorización de su participación en Letgo.

El mayor pelotazo tecnológico de la historia

Hace apenas diez años, Grinda y Oxenford pusieron en marcha OLX, uno de los gigantes del clasificado ‘online’ a nivel mundial, que en 2010 vendieron por el grupo sudafricano de medios Naspers, una de las referencias mundiales de inversión en tecnología y completo desconocido en España hasta que lanzaron Letgo. Desde aquel ‘exit’, los dos socios han tenido buen ojo invirtiendo en proyectos de Internet por todo el mundo, tanto a título individual como ejerciendo el rol de asesores para otros fondos en éxitos como, por ejemplo, Alibaba o Tango.

Siempre han gozado de buenas relaciones con los sudafricanos de Naspers, un grupo centenario (fundado en 1915) de medios de comunicación (TV, radio y periódicos), presente en 130 países, pero cuyo pasado es polémico por su vinculación al régimen del ‘apartheid’ (segregación racial) que gobernó Sudáfrica durante décadas. De hecho, a mediados de 2015, una carta firmada por periodistas del grupo pidió disculpas por el rol informativo en aquella época de los medios de Naspers, con la cabecera Die Burguer a la cabeza.

Con el tiempo, Naspers ha pasado de ser un conglomerado medios a uno de los inversores de mayor éxito en Internet, así como la mayor empresa de sudáfrica con un valor en bolsa de más de 50.000 millones de dólares. Detrás de ese tremendo tamaño se encuentra el acierto en sus inversiones. En 2001, bajo la dirección de Koos Bekker, inyectó 40 millones en la china Tencent (dueña de Wechat, Weibo...) y se hizo con algo menos de la mitad de las acciones. Aquella participación se multiplicó por más 1.000 veces (100.000%), hasta superar los 40.000 millones, catapultando para siempre la dimensión de Naspers.

No ha sido la única de sus grandes inversiones. El grupo sudafricano, hoy controlado por el principal fondo de pensiones del Gobierno de Johannesburgo, se convirtió también en uno de los principales socios de DST Global, el gigante ruso dueño de Mail.ru e inversor de Facebook años antes de su salida a bolsa. También Naspers es uno de los inversores detrás de Flipkart, considerado como el ‘Amazon’ indio.

Alianza para competir en EEUU

Hace casi un año que Wallapop saltó a EEUU y emprendió una nueva carrera por crecer todavía sin ingresos. Por el camino ha quemado gran parte del capital que captó de sus inversores. Wallapop está controlada por fondos internacionales que sustituyeron como financiadores a los iniciales, como los cofundadores Gerard Olivé o Miguel Vicente; La Caixa o los grupos de medios Atresmedia, Godó (La Vanguardia) o Zeta (El Periódico). La empresa catalana ha llenado los bolsillos de sus inversores iniciales y se ha convertido en un referente del sector.

Por su parte, Letgo también arrancó batalla ‘a todo o nada’. Del éxito de su estrategia en este mercado dependía buena parte de su destino. Las dos empresas han jugado la carta del crecimiento antes de monetizar su negocio -obtener ingresos-, proceso en el que se han inmerso ahora mediante los botones de anuncios destacados: el usuario paga por destacar su clasificado al igual que otras plataformas tradicionales de clasificados en Internet

Hay otros jugadores: otra ‘startup’ similar, Offerup, pero sobre todo dos gigantes ‘tradicionales’. Craigslist y Ebay también están en la escena. El desembolso para conquistar a usuarios se ha intensificado en los últimos meses. Son los dos grandes competidores son los rivales a batir. Craigslist cuenta con más de 60 millones de usuarios mensuales que la utilizan sólo en Estados Unidos y publican más de 80 millones de anuncios.

Ebay tiene sus esperanzas depositadas en Close5 app, una aplicación lanzada a finales de 2014 con el objetivo de no perder este nuevo terreno de juego de los anuncios clasificados de compraventa de productos en el móvil. Las cifras que dio a conocer la compañía de comercio electrónico indican que siguen creciendo: 7 millones de usuarios en Estados Unidos (250.000 más que unos meses antes).

Para crecer en el mercado estadounidense, el modelo de ambas se ha basado en la gratuidad tanto para los compradores como para los anunciantes. Su objetivo era incrementar la base de usuarios, para después iniciar su rentabilización. El dinero, por tanto, procedía de las rondas de financiación. La última de Wallapop fue de 100 millones de dólares, liderada por el fondo Fidelity Growth Partners, Insight Venture Partners y Accel Partners, entre otros.

Por su parte, Letgo logró una ronda de 100 millones de dólares aportados por el fondo Naspers. Ninguno de los dos ha completado movimientos claros de cara a cobrar por su actividad. La única que sí lo ha completado es Wallapop. Trabaja en un modelo de promoción de los anuncios mediante pagos de los anunciantes. Su directora de marketing, Gema Escribano, confirmó que está en los planes, pero “no a corto plazo”.