Los primeros casos de coronavirus confirmados en España se anunciaron a finales de enero de 2020. Desde entonces, el país ha alcanzado los dos millones y medio de contagiados, y superado los 55.000 fallecidos.

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La última semana de enero de 2020 está considerada como el inicio de la enfermedad en Europa, con el primer caso el 25 de enero, y la mayoría de estudios y registros se basan en ese dato; pero ¿y si la Covid hubiese llegado antes de lo que se creía?

Puede haber indicios que apuntan a eso, y las redes sociales tienen la clave según un estudio de investigadores de la Scuola IMT Alti Studi de Lucca, Italia, que han sido capaces de identificar 'rastros' del coronavirus en publicaciones de Twitter.

Twitter ya avisó del coronavirus

El estudio está basado en publicaciones de Twitter realizadas entre finales de 2019 y principios de 2020, y han descubierto patrones que apuntan a la manera en la que la Covid se expandió por las diferentes regiones geográficas.

El análisis de los tuits se centró en encontrar palabras relacionadas con síntomas de la COVID-19, pero que entonces no se sabía que eran por el nuevo coronavirus. Concretamente, la palabra "neumonía" en siete idiomas hablados en Europa, entre ellos el español, fue buscada en los mensajes publicados entre diciembre de 2014 y marzo de 2020, por las semejanzas iniciales entre los síntomas de la neumonía y la Covid.

Mensajes de Twitter relacionados con neumonía en Europa a principios de 2020 Milena Lopreite et al. Omicrono

La lógica es que, en aquel momento, para los usuarios no había motivos para pensar que era otra cosa. También influyó el hecho de que la gripe del 2020 fue menos dura que en otros años. Después de una serie de ajustes, los investigadores se centraron en los mensajes publicados entre el 31 de diciembre de 2019 (el momento en el que la OMS avisó de los primeros casos de una "neumología de etiología desconocida") y el 21 de enero (el reconocimiento oficial de COVID-19 como una enfermedad contagiosa).

La Covid en redes sociales

Los resultados muestran un crecimiento en la cantidad de mensajes sobre neumonía en países europeos, incluyendo preocupación general y el interés público por casos de neumonía; algo que resulta especialmente llamativo comparando estos datos con el mismo periodo del 2019.

Lo interesante es que este crecimiento en menciones de neumonía no sólo es previo al reconocimiento público de la nueva enfermedad, sino que fue especialmente más notable en las regiones donde luego se detectaron más casos, como Lombardia en Italia, Madrid en España, y París en Francia.

Evolución de las menciones de tos seca a principios de 2020 en Twitter Milena Lopreite et al. Omicrono

El patrón se repite con otro síntoma común de la Covid, la tos seca; en ese caso, también se observó un aumento inusual en la cantidad de menciones en las semanas anteriores a febrero de 2020.

Este estudio puede demostrar que el coronavirus ya estaba en Europa antes de lo pensado; pero sobre todo, puede ayudar a interceptar la próxima pandemia antes de que sea demasiado tarde. Los investigadores creen que un análisis de las redes sociales puede servir para detectar nuevas enfermedades y rastrear su expansión antes de su proliferación.

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