Los científicos han resuelto un misterio sobre el comportamiento de los koalas: cómo se las ingenian para consumir suficiente agua para vivir. 

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Un estudio ha descrito por primera vez que estos animales lamen el agua que corre por la superficie lisa de los troncos de los árboles cuando llueve, un fenómeno llamado "flujo del tallo". Hasta ahora se pensaba que obtenían casi todo el agua que necesitan  de las hojas de eucalipto de las que se alimentan.

Este hallazgo, que según los investigadores puede ser útil en los esfuerzos de conservación de los koalas, se basa en 46 observaciones de koalas en la naturaleza australiana entre 2006 y 2019, principalmente en el parque regional You Yangs en el estado de Victoria. Los incendios, olas de calor y sequías ponen cada vez más estrés sobre estos animales y los científicos han prestando mucha atención a cómo los koalas se mantienen hidratados.

"Creo que el principal mensaje es que las observaciones de comportamiento en la naturaleza son muy importantes para determinar lo que es normal y lo que es inusual, y para comprender realmente lo que los animales necesitan. Si los observamos cuidadosamente, nos lo dirán", dijo la etóloga de la Universidad de Sydney Valentina Mella, autora principal de la investigación publicada esta semana en la revista Ethology.

La dieta de los koalas se basa en hojas de eucalipto, normalmente consume hasta 800 gramos al día. Se cree que la palabra koala significa "no beber" en uno de los idiomas aborígenes australianos. Los interrogantes sobre su consumo de agua han sido durante mucho tiempo desconcertante.

"Se ha alegado que los koalas nunca beben agua disponible en la naturaleza, o que beben solo ocasionalmente. El acto de beber a menudo se ha considerado inusual y se ha atribuido a enfermedades o al estrés por calor severo", dice Mella según informa The Guardian. 

Un animal nocturno

Pero este sorprendente descubrimiento ha alterado significativamente nuestra comprensión de cómo los koalas obtienen agua en la naturaleza. 

"Se pensaba que los koalas obtienen la mayor parte del agua que necesitan de la humedad de las hojas con las que se alimentan y que beben agua involuntariamente en la naturaleza al comer hojas húmedas después de la lluvia, o cuando hay rocío en la superficie de la hoja", agrega Mella. 

Los koalas duermen aproximadamente 20 horas al día para guardar energía porque su dieta necesita mucha energía para hacer la digestión. "Los koalas son animales nocturnos, por lo que solo están activos por la noche y son arbóreos, lo que significa que viven en los árboles y dependen de ellos para alimentarse, refugiarse y, como acabamos de descubrir, también para beber", añade la experta. 

Estos animales en realidad pasan el 98% de sus vidas en los árboles y solo bajan al suelo para buscan otro árbol que les suministres alimentos o un compañero.