Desde que Waymo se “independizó” de Google, la seguridad de los coches autónomos ha continuado mejorando exponencialmente.

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Los coches autónomos también fueron protagonistas en la conferencia del Google I/O 2018. Una conferencia bajo la sombra del accidente mortal del coche autónomo de Uber.

En este contexto, la conferencia de Waymo tiene más sentido. La cantidad de novedades fue mínima para cualquiera que estuviese informado del tema; pero Google quería dejar bien claro que su sistema es seguro, y por eso repasó la tecnología que implementa en sus coches.

Percepción y predicción, las dos claves de una conducción autónoma segura

Las dos claves están en la percepción y la predicción.

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En el primer caso, el coche debe ser capaz de detectar elementos y personas, incluso si aparecen en formas poco habituales. Por ejemplo, un trabajador que está metido hasta la cintura en un agujero; o una persona que está llevando un tablón y cuya figura está casi completamente cubierta. Incluso es capaz de detectar a personas con disfraces de dinosaurios.

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La demostración más chocante tal vez fue un caso real, en el que otro coche se saltó un semáforo en rojo a altas velocidades. El coche de Waymo fue capaz de detectarlo y frenar para evitar el choque, pese a que no hubiera sido su culpa.

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La luz en verde solo era uno de los factores; también si el tráfico en la intersección estaba parado. Y los sensores del coche fueron capaces de detectar un coche a gran velocidad acercándose a su luz en rojo. El sistema llegó a la conclusión de que esto no era correcto, y usó la precaución; el conductor pasó justo por delante del coche autónomo, sin darse cuenta de que posiblemente, acababa de salvarle de un grave accidente.

Aprendizaje automático para ir más allá de los sensores del coche

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El aprendizaje automático está siendo usado también en otras situaciones. Por ejemplo, en situaciones meteorológicas adversas; la nieve es horrible para los sistemas láser de a bordo, así que lo que el coche ve es una amalgama de ruidos y figuras.

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Aplicando aprendizaje automático, es capaz de saber dónde está la carretera, dónde están los coches aparcados, y detectar otros elementos.

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Waymo ya está segura de que está cerca de conseguir un coche totalmente autónomo seguro. Por eso, en Phoenix, Arizona, pronto iniciará un servicio de taxi autónomo; al más puro estilo Uber, se usará una app para llamar al coche y que nos lleve a donde queremos.

Como decíamos, no son grandes novedades. Pero fue una presencia importante, en medio de noticias que ponen a esta tecnología en el punto de mira.