A medida que la industria eólica continúa creciendo, hay que pensar qué hacer con las palas de un aerogenerador cuando llega el final de su vida útil que, en el caso de España, ocurrirá a lo largo de la próxima década. Por eso, Iberdrola ha presentado una iniciativa de reciclaje de palas a los fondos NextGeneration. 

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Según ha podido saber Invertia, es una iniciativa que se desarrollaría en colaboración público-privada y participarían siete grandes empresas -entre ellas, Siemens Gamesa y FCC-, once Pymes de hasta ocho comunidades autónomas y cinco entidades públicas.

La iniciativa plantea la construcción de hasta cuatro plantas en diferentes comunidades autónomas para cubrir las necesidades de reciclaje de palas eólicas en el país. Con 26.835 MW de capacidad instalada acumulada en 2020, nuestro país es el quinto del mundo por potencia eólica instalada, tras China, Estados Unidos, Alemania e India.

Economía circular

De salir adelante, sería el primer proyecto industrial a escala industrial en Europa, situaría a España a la vanguardia tecnológica de esta industria, y contribuiría a la creación de más de 400 empleos directos -utilizando datos del PNIEC-. Además, cumpliría con dos de las máximas de los Manifiestos de Interés para acceder a las ayudas europeas, desarrollar toda la cadena de valor en el país e impulsar la economía circular.

En el proyecto, asociados a la inversión y en la cadena de suministro, se incluyen proveedores nacionales, con una participación de empresas locales, especialmente pymes. Serán necesarias para actividades como la recogida, el tratamiento, la gestión y operación de las plantas, así como en la red de distribución y el mantenimiento.

También tendría impacto en otras cadenas de valor secundarias, como la del reciclado de residuos industriales y otras industrias que producen residuos similares, que podrían aprovechar la logística y las tecnologías que se apliquen en este proyecto.

Estudio del reciclaje de palas eólicas de Iberdrola

Una vida nueva

Pero ¿qué se hace con una pala eólica cuando llega a su fin? Los principales componentes son, en su mayoría fibras de vidrio y carbono y resinas, y una vez pulverizados se podrían volver a emplear en sectores como el energético, aeroespacial, automovilístico, químico o construcción.

Sin embargo, Iberdrola no descarta que haya otras vías de investigación, como la generación de nuevos materiales que favorezcan el posterior reciclado.

"Hay que posicionarse en un sector todavía naciente, pero imprescindible en unos años porque es un mercado en expansión", señalan a Invertia fuentes internas de la compañía. Además, fomentará la creación de nuevas empresas con capacidad exportadora.

Situación actual

En la actualidad, entre el 85 y el 90% de la masa total de los parques eólicos se puede reciclar. La mayoría de los componentes de una turbina eólica como los cimientos, la torre y los componentes de la góndola cuentan ya con una cadena de reciclaje.

Sin embargo, las palas de las turbinas eólicas son más difíciles de reciclar debido a los materiales, según el informe "Accelerating Wind Turbine Blade Circularity" de WindEurope, la patronal del sector a nivel europeo. Si bien existen varias tecnologías para reciclar, aún no son competitivas en cuanto a costes.

WindEurope estima que alrededor de 14.000 palas podrían ser desmanteladas para 2023, lo que equivale a entre 40.000 y 60.000 toneladas. Reciclar estas palas viejas es una de las principales prioridades de la industria eólica.

Proceso de reciclaje de palas eólicas

Proceso tecnológico

Por eso, la iniciativa de Iberdrola permitiría desarrollar y demostrar la viabilidad de esta actividad -económico, ambiental y de biodiversidad, social y de economía circular-. Y lo haría en un mercado como el español, que ya cuenta con empresas y mano de obra especializada y de alta cualificación y con experiencia, tanto en el sector eólico como en el logístico y de reciclaje.

El proyecto incluye el reciclaje de palas de aerogeneradores, provenientes de la repotenciación de parques eólicos y de palas que llegan al final de la vida útil o defectuosas.

La iniciativa actuará en las diferentes etapas de desmantelamiento, logística de transporte de las palas a reciclar, pretratamientos y acondicionamientos in situ, tecnologías de reciclado y comercialización de productos reciclados. También se analizará el reciclaje del resto de componentes del aerogenerador con composiciones similares, como la carcasa de la nacelle.

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